Cohete pesado ULA Delta IV listo para el lanzamiento de SPYSAT de la Oficina Nacional de Reconocimiento


El enorme cohete Delta IV Heavy de United Launch Alliance (ULA) se lanzó por última vez desde el Space Launch Complex 37 (SLC-37) en la estación aérea de Cabo Cañaveral en agosto de 2018 cuando levantó la sonda solar. Parker de la NASA en una órbita heliocéntrica altamente elíptica. una misión para «tocar el sol».

Dos años después, ULA está lista para encender nuevamente su vela más impresionante para su próxima campaña de lanzamiento, NROL-44. Esta vez, el carenado de protección de la carga útil del cohete Delta IV Heavy está lleno de una carga útil sensible y altamente clasificada para la Oficina Nacional de Reconocimiento (NRO). La NRO es una oficina de seguridad nacional que supervisa una flota de satélites espías para el gobierno de Estados Unidos. Desde que entró en funcionamiento en 2004, el cohete Delta IV Heavy de ULA ha completado once misiones operativas, siete de las cuales fueron misiones clasificadas para la NRO.

El cohete pesado Delta IV de United Launch Alliance espera la integración de la carga útil en la plataforma de lanzamiento del Space Launch Complex 37 en la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida. (Richard Angle)

Una larga campaña de lanzamiento

La campaña de lanzamiento de NROL-44 ha sido larga, por decir lo menos. Los tres propulsores de núcleo común Delta IV se entregaron al centro de integración horizontal de ULA durante el verano de 2019. Allí, los propulsores se integraron entre sí mientras se acopló el extremo frontal del propulsor central. en la segunda etapa criogénica delta (DCSS). El DCSS está equipado con un solo motor Rocketdyne RL10B-2 Aerojet capaz de 24,750 lbf de empuje utilizado para impulsar la carga útil encubierta a la órbita una vez que los impulsores de base comunes se han separado.

En noviembre de 2019, el cohete se trasladó a la instalación de integración vertical SLC-37 y el colocador fijo de ULA lo levantó a una posición vertical para esperar la integración de su valiosa carga útil. En enero de 2020, ULA completó las iniciativas previas al lanzamiento, incluidas las pruebas estándar y un ensayo completo con traje de neopreno de las actividades del día del lanzamiento que incluyen el reabastecimiento de combustible y la desgasificación de propulsores de hidrógeno líquido y oxígeno líquido. Desde entonces, el Delta IV Heavy se ha mantenido seguro y apagado.

Un cohete Delta IV Heavy United Launch Alliance (ULA) se transporta desde el centro de integración horizontal al Space Launch Complex-37 el 14 de noviembre de 2019 en preparación para el lanzamiento de la misión NROL-44 para la Oficina Nacional de Reconocimiento en 2020. Crédito de la foto: United Launch Alliance
Las tres boquillas del motor principal de los motores principales Delta IV Heavy Aerojet Rocketdyne RS-68A están envueltas en cubiertas protectoras en el Space Launch Complex 37 en la Base de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida. (Richard Angle)

Tras el reciente lanzamiento exitoso del rover Perseverance Mars de la NASA en un ULA Atlas V cercano hace solo unas semanas, ULA está listo para encender los tres motores principales Aerojet Rocketdyne RS-68A de Delta IV Heavy para realizar uno de los los últimos cinco vuelos restantes del cohete a medida que se acerca la jubilación. .

El 27 de julio, el Delta IV Heavy se equipó con un carenado de carga útil de 5 metros que encapsulaba de manera segura la carga útil del NROL-44. El carenado de carga útil masiva se entregó al SLC-37, se levantó y se montó en la parte superior del servomotor central y el DCSS completamente integrado a través de una grúa. La carga útil acoplada complementa la pila completa de 72 metros de altura del cohete Delta IV Heavy que pesará 1,6 millones de libras (725,750 kg) cuando se enciende antes del despegue.

La confiabilidad vale el costo

En una publicación de blog de la empresa, el director de operaciones de lanzamiento y director general de la ULA, Tony Taliancich, dijo: «El Heavy sirve a los programas espaciales de alta prioridad de la Fuerza Espacial de EE. UU. Y la Oficina Nacional de Reconocimiento, con la distinción de ser el peso pesado probado de Estados Unidos. Aunque es confiable, el Delta IV Heavy es muy caro de volar y cuesta casi $ 300 millones por lanzamiento. El lanzador de clase pesada se elige casi exclusivamente para realizar misiones para el gobierno de EE. UU. Con la excepción de algunas misiones de la NASA: Parker Solar Probe y la cápsula Orion Exploration Flight Test -1. Los cinco vuelos restantes de su carrera están bajo contrato para levantar cargas útiles para la NRO hasta 2023.

ULA apunta actualmente a las 2:16 a.m. EDT (0616 UTC) del miércoles 26 de agosto para el lanzamiento del Delta IV Heavy, sin embargo, el clima tropical a medida que se acerca a la península de Florida está siendo monitoreado de cerca. Si las hay, ULA publicará todas las actualizaciones del cronograma de la misión en la empresa. Blog.

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