La búsqueda de un suministro sostenible


El director ejecutivo de Tesla, Elon Musk, prometió un ‘contrato gigante’ a un proveedor de níquel durante la convocatoria de ganancias del segundo trimestre de 2020. El problema es que la compañía tendrá dificultades para encontrar una mina de níquel eficiente y respetuosa. el medio ambiente, y ese podría ser el mayor desafío de Tesla hasta el momento.

El níquel es un metal crucial en las baterías de los vehículos eléctricos porque puede aumentar la densidad de energía y dar más alcance a los automóviles. Musk dijo durante la llamada de ganancias que las células a base de níquel son esenciales para el desarrollo de vehículos más grandes, como el Tesla Semi, por ejemplo. «Donde cada unidad de masa que agregas en la batería, tienes que restar de la carga», dijo. «Por lo tanto, es muy importante tener un paquete eficiente y de largo alcance».

Las celdas a base de níquel le darían a Tesla una ventaja en la gama de vehículos eléctricos, una categoría en la que la compañía ya lidera por un margen significativo. Sin embargo, con la llegada de nuevos vehículos, las celdas deben ajustarse para trabajar con cargas de trabajo específicas. El Semi es un buen ejemplo.

El níquel podría reemplazar al cobalto en las celdas de batería actuales de Tesla. El cobalto, un elemento controvertido en sí mismo, es responsable de estabilizar la celda y ha sido eficaz para aumentar la seguridad de las baterías de alta energía que utilizó Tesla. Sin embargo, el proceso de extracción de cobalto es cuestionable y las minas que pueden obtenerlo probablemente utilicen trabajo infantil, que es altamente ilegal. Tampoco es ecológico para el mío.

Una mina de níquel. (Crédito: GoContractor)

Tesla ha tomado medidas adicionales para garantizar que sus proveedores de cobalto traten a sus trabajadores con humanidad a través de una serie de controles de diligencia debida. Compañías de terceros realizan visitas aleatorias a estas minas varias veces al año para asegurarse de que el cobalto que Tesla usa en sus baterías se obtenga de forma humana.

El problema es que la extracción de níquel no es muy diferente. Si bien esto es ventajoso, más seguro y proporciona un mayor alcance para los vehículos Tesla, es difícil encontrar níquel que sea respetuoso con el medio ambiente y responsable de las minas. Las mayores fuentes de níquel se encuentran en Indonesia, donde millones de toneladas de basura se arrojan al mar, lo que contamina los arrecifes de coral y daña los hogares de las tortugas.

Los analistas estiman que los mineros indonesios proporcionarán casi todo el crecimiento de la oferta de níquel durante la próxima década. Con los coches eléctricos cada vez más populares, las baterías representarán una gran parte del aumento de la demanda de metal. Sin embargo, también se utiliza en productos cotidianos, como electrodomésticos de acero inoxidable, Tiempos financieros dijo.

Otros países, como Canadá y Australia, tienen minas de níquel, pero Indonesia está muy concentrada.

Steven Brown, consultor y ex empleado de la empresa minera de níquel Vale, dice que podría ser difícil para los clientes conscientes del medio ambiente querer productos que contengan el metal después de escuchar cómo algunas entidades los desechan.

“Podría socavar toda la propuesta de tratar de vender un producto ecológico a un consumidor, si tiene esa historia de regreso”, dijo.

Aunque otros países tienen níquel disponible, el aumento de la demanda de vehículos eléctricos obligará a los principales fabricantes de automóviles, como Tesla, a obtener parte del metal de Indonesia. «En algún momento, eso sucederá cuando no puedan evitar el níquel indonesio», agregó Brown.

Afortunadamente, Tesla requiere que sus fuentes pasen por procesos de diligencia debida, y es poco probable que la compañía se desvíe para obtener níquel. Por supuesto, Tesla se beneficiará de tener más níquel, pero debe obtenerse de manera responsable para que la empresa pueda incluso considerar su uso.

Además de eso, el níquel es el segundo metal más caro en las baterías de vehículos eléctricos. Solo rastrea el cobalto, del que Tesla trabajó intensamente para alejarse debido a su impacto ambiental y humanitario.

«Ya estamos usando muy poco cobalto en nuestro sistema, y ​​puede ser cero, así que básicamente es níquel», dijo Musk.

Existe un delicado equilibrio entre el impacto medioambiental positivo tras la introducción de los vehículos eléctricos y el impacto nocivo de la obtención de determinados metales. Sin embargo, los fabricantes de automóviles no se hacen responsables del proceso de eliminación de residuos de las empresas mineras. Pero es su responsabilidad elegir una empresa que decida deshacerse de los materiales nocivos para el medio ambiente de forma responsable.

Tesla ha elegido empresas que comparten su misión de sostenibilidad, ya que el fabricante de automóviles se da cuenta de que la construcción de un automóvil eléctrico comienza con la obtención de los materiales. Si los materiales no se obtienen de manera responsable, el EV no es tan ecológico como podría ser.

Pius Ginting, un activista ambiental, lo resumió a la perfección: «El resultado neto es que tenemos aire limpio en nuestras ciudades, pero luego destruimos un área rica en biodiversidad».

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