La nave espacial SpaceX gana $ 53 millones de la NASA para una prueba de reabastecimiento de combustible orbital a gran escala


El programa Starship de SpaceX ganó 53 dólares de la NASA para realizar una prueba de transferencia de propulsores orbitales a gran escala, llevando la relación de la compañía y la agencia espacial con la tecnología crucial al siguiente nivel.

La NASA dio a conocer los resultados de su quinta ronda de solicitudes de “Tipping Point” el 14 de octubre, anunciando premios de más de $ 370 millones en total a 14 compañías distintas. Las inversiones de este año se centraron en tres categorías principales: «gestión de fluidos criogénicos, superficie lunar [operations], y en circuito cerrado [i.e. autonomous] demostraciones de habilidad de descenso y aterrizaje. «

En un resultado bastante predecible, la mayor parte (~ $ 176 millones) fue para Lockheed Martin y United Launch Alliance (ULA), mientras que la otra mitad (~ $ 189 millones) fue para los doce empresas restantes. Sin embargo, en una conmoción, SpaceX ganó un contrato importante para un aspecto crucial del desarrollo de Starship.

Una nave espacial se reposta en órbita. (SpaceX)

El contrato de Tipping Point de hoy es técnicamente la segunda vez que la NASA otorga fondos a SpaceX para el desarrollo de la transferencia de propulsor. En octubre de 2019, hace casi exactamente un año, SpaceX ganó $ 3 millones «para desarrollar y probar … un acoplador de fluido criogénico [prototypes] para la transferencia de propulsores a gran escala al espacio ”, lo que marca la primera inversión directa de la NASA en Starship. Parece que la NASA estaba completamente satisfecha con los resultados de esta prueba de rompehielos, lo suficiente para financiar una demostración completa de la transferencia del propulsor de Starship por una suma de $ 53.2 millones.

Como señala Eric Berger de Ars Technica, la NASA ha invertido ocho cifras en una demostración de transferencia de propulsor de SpaceX Starship, sin mencionar unos 250 millones de dólares en total en cuatro compañías separadas, es una gran sorpresa. Al hacerlo, la NASA está probando efectivamente la tolerancia de los actores políticos en programas como Orion y SLS, programas que existen más para preservar puestos de trabajo y apoyar a las partes interesadas del Congreso. Si se demostrara una o más soluciones menos costosas y más eficientes, como el lanzamiento distribuido y el reabastecimiento de combustible orbital, bajo la responsabilidad de la NASA, podría resultar mucho más difícil defender los programas heredados que han agotado aproximadamente el 20% del presupuesto. agencia espacial anual durante casi una década.

La NASA dice que esta ronda de contratos de Tipping Point podría durar hasta cinco años. Junto con un contrato de 41,6 millones de dólares con Intuitive Machines para desarrollar una nave espacial Moon hopper capaz de saltar propulsivamente alrededor de la superficie lunar, los mejores premios se centran en el «manejo de fluidos criogénicos». Eta Space recibió $ 27 millones por «una demostración de vuelo a pequeña escala de un sistema completo de gestión de oxígeno criogénico que se integrará en el autobús de la nave espacial Photon de Rocket Lab y se lanzará en un cohete Electron».

Lockheed Martin ganó 89,7 millones de dólares por una «misión espacial de demostración de hidrógeno líquido … para probar más de una docena de tecnologías de manipulación de fluidos criogénicos». ULA, de la cual Lockheed Martin es miembro, recibió $ 86.2 millones para probar «el control preciso de la presión del tanque, la transferencia de tanque a tanque y el almacenamiento de propelente durante varias semanas» con una etapa superior Vulcan Centaur .

SpaceX ganó fondos de la NASA para desarrollar una variante de nave espacial personalizada diseñada para llevar astronautas a la luna. (SpaceX)

Finalmente, SpaceX ganó $ 53.2 millones para una «demostración de vuelo a gran escala para transferir 10 toneladas métricas de [liquid oxygen] entre los tanques de un vehículo Starship. En particular, esto parece implicar que la NASA de hecho está financiando una prueba de vuelo orbital de una sola nave en la que un prototipo de nave espacial intentará (muy probablemente) transferir oxígeno líquido entre su tanque principal de LOx y un tanque más pequeño.

A raíz de un contrato de abril de 2020 que otorgó a SpaceX $ 135 millones para desarrollar un diseño de nave espacial tripulada optimizado para alunizajes, la NASA está comenzando a invertir mucho dinero en su boca. Desarrollar una amplia gama de soluciones innovadoras que permitan un ser humano sostenible. exploración espacial.

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