La primera nave espacial a gran altitud de SpaceX equipada con flaps y rodada hasta la plataforma de lanzamiento


Después de una demora de cuatro días, SpaceX instaló con éxito la primera nave espacial a gran altitud en su plataforma de lanzamiento de Boca Chica poco después de que el cohete fuera equipado con grandes aletas.

Técnicamente, la segunda vez que un Starship fue equipado con flaps, el número de serie del Starship 8 tenía la mitad inferior de sus superficies de control aerodinámico instaladas el 23 de septiembre. exactamente un año después de la instalación de las aletas Starship Mk1. Probablemente se suponía que las aletas del Starship Mk1 eran funcionales, pero SpaceX nunca pareció activarlas, y el cuerpo principal de Mk1 (sección del tanque) fue destruido en una prueba de presión de noviembre de 2019, fallando mucho antes de la presiones requeridas para las pruebas de vuelo. Como tal, salvo una sorpresa o dos, Starship SN8 probablemente se convertirá en el primer prototipo de aeronavegabilidad en tener instalados flaps funcionales.

Sin embargo, eso está por verse y se pondrá a prueba en las próximas semanas. Si todo va según lo planeado, la nave podría convertirse en la primera en intentar un lanzamiento y aterrizaje a gran altitud de 9.3 millas (15 km), posiblemente también convirtiéndose en la primera nave espacial en romper la barrera del sonido.

Starship SN8 se encuentra en la plataforma de lanzamiento junto a Starhopper y el tanque de prueba SN7.1. (NASASpaceflight – Nomadd)

Los primeros pasos del Starship SN8 hacia las pruebas comenzaron el 26 de septiembre cuando SpaceX cargó el cohete en un transportador móvil autopropulsado (SPMT) y lo llevó a las instalaciones dedicadas de lanzamiento y prueba en Boca Chica. Poco después de la llegada, se adjuntó una grúa y un distribuidor de carga al cohete para subirlo a uno de los bancos de prueba de la plataforma (stand A). Ese elevador nunca llegó y la grúa finalmente se soltó y se replegó, lo que provocó lo que se convertiría en una demora inusual de cuatro días.

SN8 llega a la plataforma de lanzamiento. (NASASpaceflight – bocachicagale)

Se cree que los vientos relativamente fuertes en la costa de Boca Chica fueron los culpables, creando condiciones demasiado peligrosas para arriesgar el trabajo preciso y práctico requerido para levantar y manipular un cohete de aproximadamente 70 toneladas métricas (~ 150.000 libras). Si bien es innegable que es pesada, la inmensa superficie de una nave espacial vacía la transforma efectivamente en una vela gigante, que recoge y amplifica las ráfagas de viento. Fijar una nave espacial a las abrazaderas de sujeción de un soporte de lanzamiento probablemente requiere una precisión milimétrica, lo que hace que la configuración y los vientos fuertes sean flagrantemente incompatibles (o al menos no se recomienda).

Finalmente, alrededor de la medianoche del 30 de septiembre, los vientos se calmaron en Boca Chica y SpaceX tiró de una grúa de reserva y levantó el Starship SN8 hasta la plataforma de lanzamiento. Poco después, los técnicos comenzaron el proceso de instalación del cilindro hidráulico temporal del soporte, que se utiliza para simular mecánicamente el empuje del motor, en la «arandela de empuje» del cohete.

Una vista casi simétrica del vientre de Starship. (NASASpaceflight – bocachicagale)
El Starship SN8 se baja lentamente al soporte A, equipado con un cilindro hidráulico en preparación para las primeras pruebas de cohetes. (NASASpaceflight – bocachicagale)

Como todos los prototipos de Starship desde Mk1, el primer gran desafío del Starship SN8 será pasar una prueba de aceptación llamada «prueba criogénica». Después de ser presurizado con gas nitrógeno a temperatura ambiente para verificar si hay fugas, el SN8 se llenará completamente con nitrógeno líquido mientras que el cilindro hidráulico someterá su arandela de empuje y la sección del motor a tensiones similares al empuje de tres. Motores Raptor. Juntos, tres Raptors son capaces de producir más de 600 toneladas métricas (1,3 millones de lbf) de empuje. Como referencia, cuatro Raptors igualarían efectivamente el empuje de un propulsor Falcon 9 completo con los nueve Merlin 1D a todo gas.

Si el SN8 alcanza la presión necesaria y sobrevive al estrés de su (s) evidencia (s) criogénica, probablemente se convertirá en la primera nave espacial en intentar un disparo estático triple Raptor, el primero también para el motor. El primer intento de prueba criogénica del Starship SN8 está programado no antes de las 9-6 a.m. CDT (UTC-5) el domingo 4 de octubre con ventanas de guardado el 5 y el 6. El primer intento de disparo estático, posiblemente comenzando por un Raptor o ir directamente a tres, podría ocurrir varios días después de una prueba criogénica exitosa.

Según Elon Musk, SpaceX disparará estáticamente SN8 dos veces antes de intentar lanzarlo a 15 km (~ 50.000 pies). Lo más probable es que SpaceX intente un disparo estático de tres motores con el Starship tal como está, instale la nariz y las aletas delanteras del SN8 e intente un segundo disparo estático mientras dispara solo el propulsor de los tanques de cabecera más pequeños del cohete (uno de los cuales se encuentra al final de su nariz). Solo el tiempo (o los tweets de Elon) lo dirá.

Una vista de los flaps de popa y popa del Starship SN8 en la posición de aterrizaje. (NASASpaceflight – bocachicagale)
SN8 se prepara para ser elevado al soporte de lanzamiento A. (NASASpaceflight – bocachicagale)

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