Marte tiene competencia con Venus después de que un nuevo estudio muestra signos de vida


La NASA y SpaceX están planeando simultáneamente sus viajes a Marte y a la Luna, pero un estudio reciente publicado en Astronomía de la naturaleza ha puesto a un planeta diferente en la carrera para una nueva misión de exploración a corto plazo: Venus.

Un equipo de científicos dirigido por la Dra. Jane Graeves de la Universidad de Cardiff en el Reino Unido acaba de anunciar el descubrimiento de fosfina en las nubes de Venus. Esta rara molécula se fabrica industrialmente o como subproducto de microbios que viven en entornos libres de oxígeno, lo que significa que hay pruebas serias de que puede existir vida en nuestro planeta hermano.

«Fue un experimento hecho por pura curiosidad, de verdad», dice el Dr. Graeves detallado en la Royal Astronomical Society. “Pensé que podríamos descartar escenarios extremos, como nubes llenas de organismos. Cuando tuvimos las primeras pistas de fosfina en el espectro de Venus, ¡fue un shock!

Con el Mars Rover Perseverance 2020 de la NASA listo para hacer ciencia astrobiológica en nuestro vecino rojo, este nuevo descubrimiento en Venus ahora parece tener defensores de alto nivel para la exploración prioritaria.

«¿Vida en Venus? El descubrimiento de la fosfina, un subproducto de la biología anaeróbica, es el avance más importante hasta la fecha en la promoción de la vida fuera de la Tierra ”, tuiteó brevemente el administrador de la NASA Jim Bridenstine. tiempo después de su publicación. “Hace unos 10 años, la NASA descubrió vida microbiana a 120.000 pies en la atmósfera superior de la Tierra. Es hora de poner a Venus primero.

Planetólogo Paul Byrne de la Universidad Estatal de Carolina del Norte se hace eco de este mismo sentimiento en una cita publicada por Los New York Times. «Si este planeta está activo y produce fosfina, y hay algo que lo está haciendo en la atmósfera de Venus, entonces, por Dios Todopoderoso, olvídate de esta tontería de Marte», dijo Byrne. «Necesitamos un módulo de aterrizaje, un orbitador, necesitamos un programa».

Similar a pensar que el pasado antiguo de Marte está lleno de componentes más parecidos a la Tierra, como cuerpos de agua (o tal vez no), se cree que Venus alberga lagos, ríos y océanos antes que él. un efecto invernadero incontrolable penetra en el paisaje infernal de hoy. Este pensamiento ha llevado en parte a especulaciones sobre la posibilidad de que los microbios migren o crezcan en las nubes del planeta como vida «aérea» donde las temperaturas son mucho más cercanas a la Tierra, aunque muy ácidas. “¡Encontrar fosfina en Venus fue una ventaja inesperada! El descubrimiento plantea muchas preguntas, como cómo podrían sobrevivir los organismos. En la Tierra, algunos microbios pueden soportar hasta un 5% de ácido en su entorno, pero las nubes de Venus están casi completamente compuestas de ácido ”, comentó la Dra. Clara Sousa Silva, miembro del equipo. MIT.

El concepto de este artista muestra la nave espacial VERITAS propuesta utilizando su radar para producir mapas de alta resolución de las características topográficas y geológicas de Venus. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Para los entusiastas de la ciencia planetaria, por supuesto, la idea de buscar la vida o incluso un nuevo hogar para humanos en las nubes de Venus no es nuevo. El astrobiólogo David Grinspoon, por su parte, lleva tiempo defendiendo la causa del planeta. «Venus, este planeta en el que llevo décadas proponiendo que podría haber una biosfera en las nubes», exclamó durante un chat de video reciente sobre el descubrimiento. “Quiero decir, Venus es un lugar que no asociamos con la vida extraterrestre… Hace tanto calor, y tan seco, la presión es tan enorme… creemos que la vida estará en cualquier lugar excepto Venus. Pero es interesante que si subes 30 millas en las nubes, es bastante cómodo en el sentido de que se parece un poco a la temperatura ambiente. [and pressure] en la habitación donde estás ahora.

El descubrimiento de la fosfina en Venus también es emocionante para los esfuerzos de búsqueda de exoplanetas, es decir, buscar signos de vida en planetas fuera de nuestro sistema solar. «Es muy emocionante porque la fosfina es un gas que no debería existir en una atmósfera como Venus», explicó Grinspoon. “Es una anomalía … No solo eso, la fosfina ya ha sido sugerida como una muy buena firma biológica que podríamos encontrar en un exoplaneta, un gas producido por la vida. No es fácil de hacer de forma no orgánica. «

Una nueva convocatoria para la exploración de Venus ya está lista para recibir una respuesta de algunos científicos y grupos, un ejemplo notable es el proveedor de lanzamiento de startups Rocket Lab. Como empresa dedicada a cohetes impulsada por misiones para cargas pequeñas, Rocket Lab se está promocionando como un socio listo y dispuesto para cualquier organización que busque recopilar más datos directamente de Venus. De hecho, el CEO Peter Beck ya tiene planes en marcha para el planeta más simbólicamente sinónimo de romance.

«Estoy locamente enamorado de Venus», Beck. dice el 5 de agosto de este año durante una actualización de la empresa transmitida en vivo. “Estoy trabajando muy duro para armar una misión privada para ir a Venus en 2023… Por lo menos, creo que es un motor de agujas, incluso para una misión privada simple para intentar hacer algo. de interplanetario. Envía un mensaje al resto del mundo: ‘Oye, mira, podemos hacer estas cosas en privado’. «

Otra misión notable que coincide con los objetivos de Beck y Rocket Lab para misiones de pequeña carga útil a destinos interplanetarios son los compañeros Mars Cube One del módulo de aterrizaje InSight 2018 de la NASA. retorno de datos y una foto de Marte en la Tierra. Demostró que las naves espaciales diminutas y asequibles se podían utilizar para la ciencia espacial profunda. ¿Quizás uno de los mayores descubrimientos de nuestro sistema solar en los últimos tiempos podría ser seguido por una pequeña misión (respectivamente)?

Puedes ver a la Dra. Jane Greaves explicar en detalle el descubrimiento en Venus:



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